数理化

为什么用x表示未知数?

早在三四千年以前,人们就用各种符号来表示未知数。

古代埃及用“哈乌”来表示未知数,“哈乌”是指若干的数量。古希腊的丢番图用字母来表示未知数,但以后进展很慢。 1559年法国数学家彪特开始用A、B、C表示不同的未知数。1591年,法国数学家韦达用A、E、I等元音字母表示未知数。

到1637年,法国数学家笛卡儿在《几何学》中始用X、Y、Z表示正数的未知数,这个方法简单而易于操作,被人们逐渐普遍采用。

可是从字母A到Z,为什么偏偏要将X用来表示未知数呢?对此,人们有以下4种猜测:

1.当时德国数学家曾用X表示未知数。

2.意大利数学家卡塔尔迪用数字1加斜线表示未知数,图形与X相似。

3.阿拉伯人把未知数叫做“shui”,西班牙人效仿此发音,将未知数写做“XEI”,X就是取这个词的头字母。

4.X这个字母在单词中出现的次数很少,工厂用活字印刷法印刷时X总是剩下很多,所以笛卡儿方程式里的未知数常用英文字母X来表示。

 20世纪90年代曾经流行的“X世代”,以及美国联邦调查局(FBI)将无法侦破的案件命名为“X档案”,都借鉴了X所代表的未知数这一含义。

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